La importancia y el legado de Death Row Records en el rap

El ascenso y la caída de Death Row Records fue impresionante. Es una historia de advertencia que habla de las dificultades y los peligros que se desarrollan cuando el dinero y el poder comienzan a opacar la música.

Cuando el pop-rap comercial dominaba los medios de comunicación principales, Death Row transformó el rap under en un fenómeno internacional. Un bastión del rap gangsta de la costa oeste, DRR no solo vendió discos, vendió un estilo de vida.


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La música que salió de Compton a finales de los 80 alteró para siempre el curso del Hip-hop, tanto artística como políticamente. Nadie fue más importante en esta transformación que N.W.A. Los gritos de los detractores desaparecían debajo de las letras que detallaban la violencia, las drogas, el sexo y la brutalidad policial al ritmo de cientos de miles de ventas de discos.

Es la historia más antigua del libro: N.W.A estaba acumulando dinero en efectivo, pero los artistas detrás de la música no recibían el pago correspondiente. En medio de disputas financieras y cansado de etiquetas que estafaban a escritores y artistas negros, Dr. Dre, el magnate de la música Marion “Suge” Knight, una vez llamado “el hombre más temido en el hip hop” y The D.O.C. decidieron romper el ciclo de explotación.

Knight cofundó Death Row Records con Dre y D.O.C. Encargado de manejar asuntos de negocios, Knight flexionó su capacidad para extraer los derechos debidos a artistas negros de sellos discográficos y artistas blancos. Vanilla Ice afirma que Knight amenazó con arrojarlo desde el balcón de un hotel si no firmaba las regalías que supuestamente había retirado de uno de los socios de Knight.

DRR fue asistida por Dick Griffey, propietario de SOLAR Records, quien le ofreció al nuevo sello una oficina y un estudio en Hollywood. Interscope, un equipo con sede en Los Ángeles dirigido por Ted Field y Jimmy Lovine, reconoció los beneficios que podrían obtener de las apuestas musicales del sello. Decidió distribuir el tan esperado debut en solitario de Dre. The Chronic, no decepcionó.

El debut de Doggystyle de Snoop Dogg, y los siguientes cuatro álbumes de Death Row, obtuvieron platino. Su flow excesivo y las letras profundamente explícitas eran su bandera. Death Row se convirtió en un elemento cultural ineludible. Su liga de MC’s se reforzó con los recién llegados como Nate DoggTha Dogg Pound, RBX.

La joya de la corona de la etiqueta llegó con el nombre de Tupac Shakur, quien fue rescatado de una cárcel de la ciudad de Nueva York. De inmediato, firmó un contrato de varios álbumes con Death Row. Luego lanzaría All Eyez On Me, el primer álbum doble de rap y uno de los álbumes con mayor venta en la historia del Hip-hop.

Canciones como California Love y 2 of Amerikaz Most Wanted supieron ganarse a las masas. Fueron un testimonio de la innegable química del núcleo de Death Row Records: Dre, Snoop y Tupac, un trío que produjo la música más inolvidable e innovadora de los años 90. DRR contaba con un tridente de creadores de éxitos, todos bajo contrato. Death Row se convirtió en la mayor colección de estrellas del Hip-hop en una sola etiqueta, simultáneamente.

En su apogeo, el imponente imperio Death Row fue casi intocable. Parece casi incomprensible que una etiqueta que saque más de 100 millones de dólares al año caiga de repente. Al final, el fugaz momento de dominio, fue seguido por una caída hacia la destrucción. Alan Light, jefe de redacción de VIBE en el 96 decía lo siguiente en la edición dedicada a la firma:

“Cualquier cosa que dijeras acerca de que eran amenazantes, violentos o peligrosos era más poder para ellos. Simplemente no había forma de que toda esa energía y locura pudiera aguantar por mucho tiempo.”

Detrás de las escenas, más grietas comenzaban a formarse en la fundación Death Row. Las aguas se volvieron turbias y cada vez más complicadas. Los estudios Death Row se habían convertido en un lugar para los amigos de Knight (miembros de pandillas y oficiales de la policía de Los Ángeles implicados en demasiados conflictos). Comenzó a ejercer un control más estricto en la etiqueta, ya que sus prácticas comerciales poco ordinarias comenzaron a causar problemas.

Snoop Dogg describió la situación en el estudio como una explotación. A medida que aumentaba el atractivo rebelde de Death Row, también lo hacían sus problemas. Cuando alguien se dio cuenta de que Knight había traicionado a sus ex socios de negocios, ya era demasiado tarde. La lucha interna cada vez más viciosa fue la gota final, y en marzo de 1996, Dre se separó de Death Row para crear Aftermath, su propia huella bajo Interscope. Sin Dre, el infierno se desató.

El 7 de septiembre de 1996, seis meses después de la partida de Dre, Tupac recibió un disparo mientras estaba sentado en el asiento del pasajero del BMW de Knight. Sobrevivió en estado crítico durante seis días. Apenas tres horas antes del tiroteo, Knight se había metido en una pelea con el conocido Crip, Orlando Anderson, quien más tarde se convertiría en el principal sospechoso en el caso de asesinato de Tupac.

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Dejando de lado la música icónica, sin los triunfos y las derrotas de N.W.A. y Death Row Records, no habría Hip-hop. Y sin Aftermath, no habría Eminem, ni 50 Cent. Es sin duda una historia que ha tenido implicaciones más allá de los cuatro años de Death Row desde diciembre de 1992. En retrospectiva, la vida útil de una empresa con mala gestión, manipulación y violencia nunca sería sustancial.

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